Les fossiles des plus vieux arbres du monde révèlent une anatomie complexe jamais vue auparavant

Une illustration d’arbres cladoxylopsides. Credit: Peter Geisen

Selon une nouvelle étude, les premiers arbres sur Terre étaient très différents des arbres que nous connaissons aujourd’hui. Ils présentaient des centaines de structures arborescentes, ce qui rendait leur intérieur beaucoup plus complexe que celui des arbres modernes. Les chercheurs ont fait cette découverte après avoir étudié les fossiles d’arbres âgés de 374 millions d’années dans le nord-ouest de la Chine. Les fossiles ont montré que ces arbres anciens étaient composés d’un maillage interconnecté de brins ligneux. “C’est juste bizarre”, a déclaré Christopher Berry, co-chercheur de l’étude à l’Université de Cardiff au Royaume-Uni. Deux spécimens ont été trouvés en 2012 et 2015 au Xinjiang, en Chine. Les spécimens appartiennent à un groupe d’arbres connus sous le nom de cladoxylopsides, qui ont existé depuis le Dévonien moyen jusqu’au Carbonifère précoce, environ 393 millions d’années à 320 millions d’années. Ces arbres sont plus anciens que les dinosaures !

Avant ces découvertes, les chercheurs avaient déjà quelques idées sur cette famille d’arbres grâce aux fossiles trouvés en Écosse, en Allemagne en Gilboa et dans l’État de New York. Cependant, ces fossiles ne possédaient pas les détails nécessaires à l’analyse de leur l’anatomie. Par exemple, les souches d’arbres retrouvés en  Gilboa  étaient âgées de 385 millions d’années mais elles ont été conservées dans le sable. Ceci a rendu l’étude de leur anatomie presque impossible. Les spécimens découverts en Chine étaient préservés par un environnement volcanique ce qui nous a offert beaucoup plus de détails.

“La plus grande partie, c’est juste du sable, c’est très frustrant”, a déclaré Berry devant Live Science. “Nous sommes arrivés à différents scénarios pour essayer de comprendre comment cet arbre pourrait grandir, mais nous ne pouvions pas le comprendre.”

 

Des arbres dans les arbres

La structure de ces arbres est très particulière et a étonné les chercheurs ainsi que les internautes. Les chercheurs ont nommé la nouvelle espèce Xinicaulis lignescens, qui signifie «nouvelle tige devenant ligneuse».  X. lignescens était constitué de centaines de xylèmes, des tubes ligneux qui transportent l’eau des racines de l’arbre à ses branches et à ses feuilles. Dans la plupart des arbres modernes, le xylème monte au centre de l’arbre, et un nouvel anneau de croissance est ajouté chaque année. Dans d’autres arbres, tels que les palmiers, le xylème est trouvé dans les brins qui sont incorporés dans le tissu spongieux dans tout le tronc.

 

Photo des fossiles montrant leur structure Credit: Xu and Berry, 2017.

Contrairement aux arbres modernes, les xylèmes de X. lignescens étaient disposés en brins sur seulement 5 centimètres de l’extérieur de l’arbre, ce qui signifie que le milieu du tronc était  complètement creux.  De plus, les brins de xylème étaient reliés les uns aux autres par un réseau de brins de soutien. Au fur et à mesure que les xylèmes se développaient, ils tiraient sur leurs toiles de soutien qui se briserait et se réparerait elle-même. Un des principaux buts de cette recherche est d’estimer le rôle que ces arbres jouaient sur le climat de l’époque.

 

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *